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¿Por qué salen las canas?

Si salen las canas es porque se han desatado procesos físicos y químicos por los que el cabello pierde su pigmento natural. Sin embargo, actualmente se adelantan varias investigaciones que podrían llevar a revertir este proceso, en los próximos años.

¿Por qué salen las canas?

Escrito por Edith Sánchez, 25 Agosto, 2020

Última actualización: 25 Agosto, 2020

Encanecer es algo inevitable, al menos para la mayoría de los seres humanos. Es un proceso biológico completamente natural y por eso mismo no solemos preguntarnos por qué salen las canas y si esto solamente obedece a la edad, o hay otros factores involucrados.

El tema tiene mucho más impacto en la estética que en la biología. Por lo mismo, muchas personas se aterran cuando ven que les salen las canas y buscan cualquier medio para ocultarlas. Otros, en cambio, se pintan las canas antes de que ellas hagan su aparición.

Hay que anotar que la probabilidad de encanecer se incrementa entre un 10 % y un 20% adicional, por cada década de la vida, a partir de los 30 años. Sin embargo, hay personas más jóvenes a quienes les salen las canas mucho antes de esa edad. ¿Qué hay detrás de todo esto? Veamos.

La salida de las canas

Las canas son cabellos blancos que, por lo general, aparecen progresivamente con la edad. Sin embargo, se debe señalar que antes del nacimiento, al comienzo de la vida, todos tenemos el cabello blanco. Durante el proceso de formación este adquiere otras tonalidades gracias a una sustancia llamada melanina.

Existen dos tipos de melanina: la eumelanina, que le da el color al cabello oscuro; y feomelanina, que le da el color al cabello claro. A veces ambas se combinan y dan origen a otros tonos de cabello como el castaño, pelirrojo, etc. La melanina está compuesta por células llamadas melanocitos, cuya función es la de producir pigmento para darle el color al cabello.

Cuando salen las canas significa que los melanocitos ya no están produciendo pigmento. Esto puede suceder a cualquier edad, pero es muy raro que tenga lugar en personas menores de 20 años. Si ocurre antes de los 30 años, se habla de “caniosis prematura”. Si se produce después de los 30 años, se habla de “caniosis fisiológica”.

¿Por qué salen las canas?

Mucho se habla acerca de las razones por las que salen las canas. Sin embargo, la ciencia solo ha logrado precisar dos causas plenamente comprobadas. Estas son:

  • La genética. Aunque no se han identificado los genes responsables de este proceso, sí se sabe que la genética juega un papel decisivo. Entre otras cosas, determina la edad a la cual salen las canas. Hay más casos de encanecimiento prematuro entre los caucásicos y los asiáticos.
  • Las enfermedades. Patologías como el vitíligo hacen que se pierda el pigmento que le da color al cabello. La llamada “anemia perniciosa”, la falta de vitamina B 12, el hipotiroidismo y el síndrome de Werner tienen un efecto similar.

Se ha sugerido que existen otros factores que favorecen o aceleran el proceso de encanecimiento. No está plenamente probado que así sea, pero hay indicios de su influencia. Estos son:

  • El estrés. La alteración del metabolismo y las hormonas, provocada por el estés, podría tener alguna incidencia en la producción de melanina. Las personas que pasan por situaciones difíciles, de manera repetida, suelen encanecer más rápidamente.
  • Alimentación desbalanceada. Se ha sugerido que el bajo consumo de antioxidantes y vitaminas minerales incide en el encanecimiento.
  • Los tóxicos. Algunos piensan que el tabaquismo y la ingestión de alcohol y otras drogas precipitan la salida de las canas. No hay evidencias sólidas de que esto sea así.

Datos novedosos

Un grupo de científicos alemanes realizó una investigación en la que se concluyó que la baja producción de melanina obedece a una presencia excesiva de peróxido de hidrógeno en las células capilares. La manera de evitar esto es consumiendo alimentos ricos en catalasa, como aguacate, puerro, cebolla, hígado de buey, etc.

De otro lado, el profesor Desmond Tobin, de la Universidad de Bradford (Reino Unido), concluyó que en el folículo de la raíz del pelo hay una especie de “reloj biológico”. Este determina el momento en el que los melanocitos dejan de fabricar el pigmento para el cabello. Lo novedoso es que hay evidencias de que este proceso se puede revertir.

Entre tanto, un estudio realizado en la Universidad del Cairo (Egipto), el cual fue dirigido por la profesora Irini Samuel, señaló que en el caso de los hombres hay un nexo entre el proceso de encanecimiento y el riesgo coronario. Un nivel de canas elevado, a edades tempranas, sería un signo de este riesgo.



  • Castaño, C., Lorente, C., Martins-Froment, N., Olivero, E., & Thomas, A. (2014). Degradación de hormona estimulante de melancitos fotosensibilizada por pterina. Investigación Joven, 1(2).

Edith Sánchez
Edith Sánchez
Graduada en periodismo de la Fundación de Educación Superior INPAHU de Bogotá. Estudios de Licenciatura en Ciencias Sociales, en la Universidad Distrital “Francisco José de Caldas” de Bogotá. Autora de los libros “Un duro – Aproximaciones a la vida” y “Un río de mil brazos”. Co-autora de los libros “Humor cautivo”, “Inventario de asombros”, “Impresos comunitarios” y “Seis historias para ser contadas”, entre otros. Ganadora de la beca en periodismo cultural, Ministerio de Cultura de Colombia (1999). Ganadora de los premios de periodismo Semana-Petrobras (2011) y Entrégate a Colombia-Servientrega (2012). Ganadora de las Pasantías Nacionales en Literatura del Ministerio de Cultura (2009 y 2018). Ganadora en el concurso de crónica “Ciudad de Bogotá” (2014). Mención de honor en el Concurso Nacional de Crónica y Testimonio, Universidad Central (2017) y en el Premio Nacional de libros de crónica (2010). Ganadora de la convocatoria “Leer es mi cuento” (2011), entre otros.